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Coda

De vacunas y antivaxxers

Mucha polémica han generado las vacunas en los años recientes.  A pesar de una larga historia de investigación científica y de resultados positivos, la paranoia, el escepticismo y la desconfianza tiñen las discusiones públicas sobre el tema. ¿Cómo funcionan las vacunas?, ¿sirven realmente?, ¿hacen parte de una larga lista de conspiraciones?

 

Ilustración de Ana Yael

 

Las vacunas son posiblemente el instrumento más poderoso con que cuenta la salud pública. Gracias a ellas la gente ya no sufre hoy de azotes que acababan con poblaciones enteras. Vivimos más y mejor, y nuestros niños sobreviven a enfermedades que los diezmaban. A pesar de eso, hay individuos que las presentan como poco menos que una maldición.

La primera (y por ella las llamamos vacunas) fue desarrollada en 1796 por Edward Jenner, contra la viruela. Algunos remontan sus inicios a dos mil años atrás, a China. No es muy exacto, pero la observación primaria sí es posiblemente tan vieja como la historia: unas enfermedades dejaban sobrevivientes, que nunca se volvían a enfermar de lo mismo. Por una razón entonces incomprensible, quedaban inmunes a la enfermedad.

Por otro lado, se había observado también que unos pocos individuos se enfermaban en forma más benigna. Por eso, ya en China y en la Europa medieval se intentó usar las úlceras de esos pacientes no graves para infectar a otras personas, esperando que sufrieran una enfermedad suave y quedaran inmunes. Los resultados fueron pésimos porque la benignidad, en la mayoría de esos casos, se debía a condiciones del individuo, no al agente infectante.

Jenner conocía todo eso. No fue pues una casualidad que fijara su atención en una población que no se enfermaba: la de las campesinas que ordeñaban diariamente sus vacas. Descubrió que las vacas sufrían una enfermedad con signos parecidos a la viruela pero que no mataba. Las campesinas se contagiaban con la infección suave de las vacas y quedaban inmunes a la infección grave de los humanos.

Inoculó a un niño con las pústulas de las vacas y tiempo después lo expuso a la viruela de verdad. El niño no se enfermó, estaba inmune. En esa época el experimento no generó objeciones éticas. Hoy ni el experimento ni la vacuna producida con pústulas de vacas habrían sido aprobados por las autoridades de salud. Sin embargo, esa vacuna ha sido la única que hasta ahora ha logrado la erradicación completa de una enfermedad que diezmó a la humanidad durante milenios.

Casi cien años después, Pasteur produjo vacunas contra el ántrax...

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Moisés Wasserman

Ha sido profesor de yiddish en la universidad de Ohio y de Columbia (EEUU). Actualmente vive en Colombia y trabaja como traductor.

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